Pièce centrale du surtout de cent couverts : « La France distribuant des couronnes de gloire »

Pièce centrale du surtout de cent couverts : « La France distribuant des couronnes de gloire »

Manufacture Christofle, Paris, 1852-1858
François Gilbert (1816-1891),
Georges Diebolt (1816-1861),
Pierre-Louis Rouillard (1820-1881), sculpteurs
Bronze galvanique et bronze argenté
H. 100 ; L. 292 ; l. 105 cm
Don Paul Christofle et Henri Bouilhet, 1891
Inv. 7023 A
© Les Arts Décoratifs

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Depuis le XVIIe siècle, le centre des tables d’apparat était orné d’un ensemble de pièces sculptées, le « surtout », qui servait à la fois de décor et de support pour les candélabres et les récipients à condiments. Au fil du temps, ces ensembles réalisés d’abord en orfèvrerie, puis en porcelaine, sont devenus de plus en plus monumentaux.

Le Surtout des cent couverts atteint même des proportions gigantesques. Il a été commandé en 1852 par le Prince-Président Louis-Napoléon Bonaparte, futur Napoléon III, et réalisé par la maison Christofle. Destiné à une table de 30 mètres de long prévue pour cent convives, l’ensemble du surtout comporte quinze pièces monumentales, exécutées en galvanoplastie, le Prince-Président ayant justifié son choix en rappelant que la plupart des grands surtouts en métaux précieux ont été fondus dans le passé pour financer des guerres. Ce procédé de fabrication consiste à déposer par électrolyse un métal sur la surface d’un objet en bronze. Ce surtout était à l’origine argenté. La couleur actuelle, les parties rugueuses et les cloques sont dues au terrible incendie du palais des Tuileries, pendant les événements de la Commune en 1871.

Ces allégories placées sur la table impériale avaient pour rôle de transmettre un message politique fondé sur les promesses de progrès et de prospérité. Le style néoclassique a sans doute été choisi pour donner à cette symbolique une perspective d’éternité.

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