Au début du XIXe siècle, l’essor des sciences naturelles stimule les investigations des paléontologues, sur les traces des premiers dinosaures. Les découvertes des dernières décennies et l’intérêt qu’elles ont fait naître ont eu une influence considérable dans le monde du jouet et ce sont probablement leurs noms imprononçables (Brachiosaurus, Apatosaurus, Parasauzolophus, Stegosaurus…), leurs tailles gigantesques (de 1 à 18 mètres) et surtout le mystère qui les entoure qui attirent tellement les enfants.

Les figurines en plomb de C.B.G, des années 1930, puis en plastique de Starlux ou Schleich depuis les années 1950 jusqu’à aujourd’hui, ont vu leur gamme complétée par de nombreux animaux préhistoriques d’un réalisme saisissant.

Le fabricant C.B.G (Cuperly - Blondel - Gerbeau) crée en 1930 quatre animaux préhistoriques : Diplodocus, Triceratops, Iguanodon, Ptérodactyle, Plesiosaure. Ils sont fabriqués en plomb peint et reproduisent très fidèlement l’aspect de chaque animal.

À la fin des années 1980, la collection « Carnegie » de Aafari Ltd. (distribué par Schleich) consiste en une série impressionnante de figurines sur la vie préhistorique. Celles-ci ont été créées sous la direction de spécialistes du Carnegie Museum of Natural History aux États-Unis. Tous les modèles sont à l’échelle 1:40 et 1:15, entièrement fait à la main.

Les dinosaures fabriqués dans les années 1970-1980 par la société anglaise Invicta plastic sont quant à eux moins réalistes et ont pourtant été imaginés par des experts d’après des restes de fossiles et des sources d’informations scientifiques, puis réalisés en plastique souple au 1:45.

Cet engouement ces dernières années pour le dinosaure est également lié au cinéma. En 1988, Steven Spielberg réalise Le petit dinosaure et la vallée des merveilles, qui annonce son célèbre film de science fiction Jurassic Park, sorti en 1993. En France, le film est vu par presque 5 millions de personnes. La mode des dinosaures est relancée. Les enfants sont fascinés par ces animaux préhistoriques aux dimensions extraordinaires.

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